LA INDUSTRIA ALIMENTARIA DEBE PROTEGERSE Y PROTEGER A LOS CONSUMIDORES

Hay un sector en el que la purificación del aire es vital: la industria alimentaria. En este caso, no tan sólo se trata de proteger a los empleados que respiran el aire de las instalaciones donde pasan muchas horas realizando su actividad, sino también a las decenas o centenares de miles de consumidores a los que van dirigidos los productos que en ellas se manufacturan. Se considera que un 10% de la población mundial resulta cada año afectada en su salud por algún episodio de contaminación alimentaria. Desde diarreas, vómitos y dolores abdominales hasta enfermedades más graves a largo plazo. Los niños, los ancianos, las mujeres embarazadas y los individuos inmunodeprimidos son especialmente sensibles. La contaminación puede deberse a diversas causas, entre las que se hallan las partículas contaminantes y micro-organismos en suspensión en el aire que no ha sido debidamente filtrado.

La contaminación puede producirse en varias etapas de la cadena de producción y distribución, pero en ocasiones se origina ya en las plantas industriales que se dedican al procesado y envasado de alimentos. Aparte del prejuicio principal para la salud de las personas, un episodio de este tipo puede tener consecuencias desastrosas para la marca implicada: desde demandas judiciales millonarias, a pérdida de reputación y mercado. Abundan los ejemplos; uno de los más recientes se refiere al de una conocida marca sueca que tuvo que suprimir por completo la comercialización de una popular línea de pastelillos ante la sospecha de que contenían bacterias E-coli. Por otra parte, el “negocio” montado por turistas británicos en las islas Baleares, alegando falsamente haber enfermado por ingestión de comida contaminada en hoteles y consiguiendo pingues indemnizaciones con absoluta facilidad, da testimonio de lo delicado de una situación de este tipo.

Un primer tipo de contaminación es la contaminación cruzada en plantas donde se procesan diversos tipos de alimentos; a ella se debe la presencia de “trazas” de productos no relacionados que pueden llevar determinados alimentos envasados. No siempre son aerotransportadas, pues también pueden deberse a una limpieza inadecuada de máquinas e instrumental. Estas trazas son inocuas para la mayoría de la gente, pero no para la que es alérgica a determinados alientos. La legislación obliga a hacer constar esta posible presencia en el etiquetado de los alimentos procesados.

También puede producirse contaminación por partículas, que “aterrizan” en los alimentos expuestos (no envasados o con el envase aún no cerrado); entre ellas, las más devastadoras son las bacterias, los virus y los mohos, con un riesgo sanitario muy alto. En la mayoría de los casos, la fuente de estos patógenos son los mismos empleados que manipulan los productos, especialmente si no han tomado las precauciones y las medidas higiénicas necesarias, pero, en ocasiones, incluso cuando sí se han tomado, pues estamos hablando de microorganismos no visibles para el ojo humano. El peligro aumenta exponencialmente cuando se trata de productos no pasteurizados. Un buen ejemplo, por lo frecuente, serían las intoxicaciones por salmonellas, norovirus o estafilicocos aureus, pero también pueden transmitirse bacterias y virus mucho más graves, con frecuencia alojados en preparados alimenticios que favorecen su incubación. En estos casos, sin lugar a dudas, la tecnología de purificación del aire a emplear es la fotocatálisis oxidativa y la luz UV, debido a su conocida capacidad de eliminar los micro-organismos aero-transportados, cualquiera que sea su tamaño en micras, mediante la destrucción de su ADN. Se trata de una protección muy eficaz que también debería de estar presente, especialmente, en las cocinas de bares, restaurantes y hoteles.

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